« Le regard libertaire sur les enfants » de Maria Montessori – avis

L’enfant est l’enseignant : Une vie de Maria Montessori, par Cristina De Stefano, Other Press, 248 pages, 28,99 $

Les idées de Maria Montessori sur l’éducation découlent des principes de choix, de dignité individuelle, d’ordre spontané, de découverte expérimentale et de liberté de mouvement. Ils s’opposent radicalement à l’école traditionnelle, trop souvent basée sur l’autorité, la planification centralisée, l’instruction rigide et la force. Elle a un jour décrit les enfants dans ces écoles comme des « papillons collés avec des épingles, fixés à leur place ».

Il ne serait pas exact de la qualifier de libertaire. Elle a évité la politique, qui, selon elle, « ne m’intéresse pas ». Interrogée, elle a déclaré que la seule fête qui l’intéressait était la « fête des enfants ». Pour faire avancer ses idées, elle voulait « l’aide de n’importe qui, sans égard à ses convictions politiques ou religieuses » – conduisant à plus de quelques collaborations imprudentes, dont une avec Benito Mussolini. Pourtant, peut-être plus que quiconque, elle a avancé une « vision libertaire des enfants », comme s’en plaignait le fasciste italien Emilio Bodrero en 1930. Ses idées perdurent aujourd’hui dans 20 000 écoles Montessori à travers le monde.

Dans L’enfant est le maître : Une vie de Maria Montessori, la journaliste européenne Cristina De Stefano place Montessori dans le milieu de l’Italie du début du XXe siècle, où les idées du féminisme à la franc-maçonnerie tourbillonnaient dans l’air. Le livre va au-delà des récits typiques écrits par des disciples : Montessori apparaît comme un brillant visionnaire mais aussi comme un control freak sujet à des accès de colère, souvent au bord de la dépression nerveuse.

L’histoire commence avec Maria, âgée de 6 ans, qui fréquente une école primaire publique à Rome – « une prison pour enfants », comme De Stafano résume les vues de Montessori. Assise à leur bureau pendant des heures, écoutant un cours magistral, répétant leurs leçons en chœur, regardant les adultes infliger des punitions : elle a tout détesté dès le premier jour. Néanmoins, ses professeurs ont reconnu son talent.

À 20 ans, après avoir obtenu un diplôme de l’École technique royale de Rome, Montessori a déclaré qu’elle voulait être médecin. Plus tard, elle prétendra être la première femme médecin en Italie. Ce n’était pas vrai : alors qu’il était inhabituel pour les femmes de poursuivre des études de médecine à cette époque et à cet endroit – les filles de la classe supérieure étaient généralement gardées comme des objets précieux, attendant que les maris arrivent – elle n’était pas la première à le faire. Contrairement à ce qu’elle prétend, elle n’a pas non plus été confrontée à l’opposition du pape, des francs-maçons et des universitaires ; en effet, ses professeurs l’ont encouragée. Mais elle était vraiment une pionnière, l’une des 132 femmes parmi les 21 813 étudiants inscrits dans les universités italiennes.

L’École de médecine de Rome était à l’époque un centre de pensée radicale. Elle est devenue secrétaire de l’Association des femmes, un groupe d’activistes qui ont soutenu le suffrage féminin, l’enseignement secondaire pour les filles, une loi pour la détermination de la paternité et l’égalité de rémunération entre hommes et femmes. Lorsque Montessori a été choisie comme déléguée italienne au Congrès international des femmes de Berlin en 1896, une journaliste a écrit qu’elle avait « la délicatesse d’une jeune femme de talent combinée à la force d’un homme, un idéal qu’on ne rencontre pas tous les jours ». Lorsque le Congrès a été dérangé par une manifestation socialiste à l’extérieur, elle est sortie pour affronter les manifestants, prononçant un discours énergique depuis un wagon au-dessus de la foule; à la fin, elle leva son chapeau, l’agita comme un drapeau et cria : « Vive l’agitation des femmes ! » (« Avec l’agitation des femmes! »).

L’internat médical de Montessori à la Royal Psychiatric Clinic l’a initiée au traitement abyssal des enfants à l’asile, les soi-disant « phrénasthéniques » – une large catégorie de « débiles d’esprit » qui comprenait des enfants atteints d’autisme, de surdité, de mutisme, de cécité, démence ou maladie mentale. À la recherche d’un traitement pour les atteindre, Montessori a découvert le travail d’Édouard Séguin, un médecin français presque oublié qui, un demi-siècle plus tôt, avait proposé d’utiliser du matériel pratique pour stimuler les capacités de ces enfants.

Au cours de son travail dans les hôpitaux, elle tombe amoureuse de Giuseppe Montesano, un étudiant en médecine brillant et précoce. Ils se sont engagés dans une relation clandestine, plutôt transgressive à l’époque. Lorsqu’elle a découvert qu’elle était enceinte, Montessori s’est retrouvée devant un choix impossible. A cette époque, les femmes mariées n’avaient pas le droit de travailler. Selon l’un des mots de ses descendants: « Elle pourrait soit épouser Montesano et, ce faisant, abandonner sa carrière; soit elle devrait renoncer à son fils. » Elle a fini par passer les derniers mois de sa grossesse loin de Rome, puis s’est séparée de son nouveau-né.

Montessori a continué à s’appuyer sur les méthodes de Séguin. Elle et Montesano ont rapidement lancé la Ligue nationale pour la protection des enfants déficients mentaux, collectant des fonds pour ouvrir des écoles spécialisées. Mais les chemins des amoureux se sont bientôt séparés. Montesano, qui voulait reconnaître et élever son fils, espérait que Montessori finirait par l’épouser. Lorsqu’il est devenu clair que cela ne se produirait pas, il a légalement reconnu sa paternité et a épousé une autre femme. Maria s’est sentie trahie et a rompu toutes relations, démissionnant de la Ligue. (Elle a finalement retrouvé son fils quand il avait 15 ans.)

Après avoir quitté une organisation vouée aux enfants atypiques qu’elle avait contribué à fonder, Montessori a commencé à réfléchir à la façon dont les idées de Séguin pourraient également profiter à des enfants plus typiques. Elle a eu l’occasion de mettre cette idée en pratique lorsqu’on lui a proposé un poste de directrice de programme pour un nouveau système de jardins d’enfants en bloc à San Lorenzo, l’un des quartiers les plus mal famés de Rome. Elle a accepté à condition qu’elle ait toute liberté pour tester ses idées sur les enfants qui n’étaient pas encore entrés dans le système scolaire traditionnel.

C’est ici que les graines de la méthode Montessori ont fleuri. Elle a transformé le manque de fonds des écoles en avantage. Il n’y avait pas beaucoup d’argent pour les pupitres des enfants, pour les pupitres des professeurs ou même pour les professeurs titulaires d’une licence. Alors elle les a laissés de côté. Elle a reproduit les matériaux Séguin à partir de zéro, travaillant avec du papier, de l’argile, des blocs et des crayons de couleur. Placés dans un environnement fait pour eux, les enfants de San Lorenzo répondent à leur liberté ; beaucoup ont appris rapidement à lire et à écrire. Les journaux ont couvert le « miracle » de San Lorenzo, et les lettres ont afflué demandant à Montessori de reproduire sa méthode et d’ouvrir des écoles ailleurs.

C’est ainsi qu’a commencé la vie de Maria en tant que vulgarisateur et défenseur de « la méthode Montessori ». Elle engagea de jeunes disciples, dont elle exigea un dévouement absolu. Elle est devenue une célébrité internationale, donnant des conférences dans le monde entier. Au fil des ans, ses voyages la mettaient en contact avec des admirateurs célèbres allant d’Alexander Graham Bell à Helen Keller en passant par le roi George V et Mohandas Gandhi.

Cette ouverture à tous a conduit à cette regrettable collaboration avec Mussolini. En 1923, la dirigeante fasciste a demandé à rencontrer Montessori, au motif qu’elle était l’une des Italiennes les plus célèbres au monde. Par la suite, il a annoncé qu’il souhaitait transformer les écoles italiennes selon la méthode Montessori, en créant une agence appelée Opera Montessori et en faisant don de ses propres fonds à l’effort. Mais le projet a peu avancé. Les fascistes du gouvernement ne voyaient pas grand-chose à aimer dans le respect de Montessori pour l’autonomie des enfants, et ils l’ont sapée à chaque occasion. En 1933, une Montessori frustrée démissionne de l’Opéra Montessori et la police secrète la met sous surveillance. Dans ses conférences publiques, Montessori a commencé à relier ses idées sur l’éducation des enfants à la paix. Elle a finalement fui l’Italie et a survécu à la Seconde Guerre mondiale en Inde.

Une contribution notable de ce livre est son récit des luttes de Montessori avec le côté commercial de son opération. Elle a conclu plusieurs partenariats pour faire connaître ses idées, autoriser le matériel, diviser les frais de conférence et de formation, diviser les redevances sur les livres et créer des associations de certification. Peu de ces partenariats ont duré : méfiant et inquiet de perdre le contrôle, Montessori voulait le dernier mot sur tout. (En plus d’être irréalisable, ses partenaires se sont plaints que cela était en contradiction avec l’esprit d’expérimentation de sa propre méthode.) L’argent semblait aller et venir. Sa mère a géré les comptes jusqu’à ce que cela devienne trop pour elle. Les parents des riches disciples payaient souvent secrètement ses factures.

Il est remarquable de constater à quel point la critique radicale de Montessori sonne encore vraie aujourd’hui. Dans trop d’écoles, les enfants sont encore assis à des pupitres et sont sermonnés par des autorités adultes. Cela a été une réalisation particulièrement malvenue pour de nombreux parents pendant la pandémie, car ils ont été témoins de l’instruction médiocre de leurs enfants via Zoom.

La grande idée de Montessori était que les enfants sont largement capables d’apprendre par eux-mêmes s’ils ont la liberté, un environnement soigneusement préparé et un adulte qui est prêt à prendre du recul et à observer. Cet idéal anti-autoritaire a été paralysé par la personnalité autoritaire de Montessori : elle a exigé une fidélité dogmatique à son approche, un fait qui a laissé une tension durable entre les éducateurs qui souhaitent conserver ses méthodes originales dans l’ambre et ceux qui veulent continuer à les développer. . Néanmoins, les écoles qu’elle a inspirées offrent aux enfants des libertés qui leur sont trop souvent refusées ailleurs.

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